¿Logrará Pirelli F1 acallar las críticas con sus neumáticos 2022?

Pirelli ha creado unos neumáticos nuevos para los F1 2022 con ruedas de 18 pulgadas. ¿Lograrán solucionar los actuales problemas de los pilotos?

¿Logrará Pirelli F1 acallar las críticas con sus neumáticos 2022?

Eso es lo que se espera después de que la empresa italiana haya firmado recientemente la especificación de sus nuevas gomas, a la espera de la homologación oficial por parte de la FIA.

El cambio de la actual medida de 13 pulgadas 18 sería un gran reto para un proveedor de neumáticos en cualquier circunstancia, pero viene en paralelo con un gran cambio en la especificación de los coches, que a su vez repercutirá en la forma de utilizar los neumáticos.

Además, Pirelli tiene que seguir los requisitos de la carta de objetivos de la FIA. Y un elemento clave de ello es abordar el eterno problema del sobrecalentamiento de la superficie, el problema que a menudo impide a los pilotos esforzarse a lo largo de un relevo de carrera, especialmente cuando se rueda en tráfico.

Si tiene éxito, como cree Pirelli, la reducción del sobrecalentamiento será una contribución importante para mejorar el espectáculo en 2022, junto con un paquete aerodinámico que permita a los coches seguirse de cerca.

Pirelli comenzó su extenso programa de pruebas con coches muleto adaptados al nuevo tamaño de neumático ya en 2019, cuando el cambio a las 18 pulgadas estaba previsto para esta temporada. El posterior aplazamiento de un año dio a Pirelli un poco más de tiempo para la I+D, aunque la pandemia provocó que hubiera poco rodaje en pista en 2020.

Este año Pirelli programó 22 días de actividad con neumáticos de seco, que concluyeron cuando Mercedes, Ferrari y McLaren rodaron en Budapest justo después del GP de Hungría. También hubo cuatro sesiones de dos días en mojado.

La construcción de 2022 se finalizó hace tiempo, y las últimas pruebas de slicks se han centrado en el perfeccionamiento de los compuestos. Las versiones definitivas se probarán en diciembre, de nuevo en coches muleto, en la semana posterior al GP de Abu Dhabi.

"El test de Hungría fue positivo, confirmó lo que descubrimos sobre el nuevo producto", dijo el jefe de Pirelli, Mario Isola.

"Fue la prueba final para los compuestos más blandos de la gama. El 1 de septiembre era la fecha límite para homologar la construcción. Pero en cuanto a la construcción, ya estábamos contentos antes de Hungría, y confirmamos que la construcción que fue la última línea base que utilizamos durante la prueba".

"En cuanto a los compuestos, hemos finalizado los análisis, y los números preliminares yo diría que son bastante buenos. Y también la reacción de los pilotos fue bastante buena".

Pirelli tiene un camino claro a la hora de desarrollar cualquier neumático nuevo: modificar primero la construcción y luego perfeccionar los compuestos. En esta ocasión, la construcción fue un gran problema, ya que los flancos más pequeños y rígidos requerían un "perfil y una construcción diferentes", como explica Isola.

"Teníamos que entender cuál era la dirección correcta. Cuando empezamos con nuestras pruebas de desarrollo de neumáticos [en 2019], teníamos soluciones muy diferentes e ideas muy distintas. Probamos con tres equipos diferentes, y luego, en febrero de 2020, con Ferrari, y más o menos, todos nos dieron un feedback en una dirección bastante precisa".

"Así que fue positivo tener todos los equipos, a pesar de utilizar coches muleto que eran diferentes, dándonos una indicación de que un cierto tipo de perfil y la construcción estaba en la dirección correcta. Así que continuamos desarrollándolos. Pero, obviamente, los siguientes pasos fueron menores en comparación con el primero".

Compuestos de Pirelli completamente nuevos para la F1 2022

Con la construcción completada, la optimización de los compuestos era el siguiente reto, sobre todo porque uno de los objetivos era abordar el sobrecalentamiento de la superficie. Pirelli no tardó en darse cuenta de que para resolver el problema tendría que empezar de nuevo.

"Teníamos básicamente dos opciones", dice Isola. "Coger los compuestos actuales e intentar desarrollarlos más para alcanzar los objetivos. O empezar con un enfoque completamente diferente, con ingredientes diferentes y una forma distinta de producir los compuestos para tener un rango de trabajo mucho más amplio, para tener mucho menos sobrecalentamiento, etc".

"Nos dimos cuenta de que con compuestos modificados respecto a los actuales no era posible dar un paso tan grande como se esperaba. Así que decidimos lanzarnos a lo desconocido... es una broma, pero decidimos hacer algo nuevo y empezar a desarrollar un rango de compuestos completamente nuevo".

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Fue una decisión importante. Para agilizar el proceso, la atención se centró inicialmente en un compuesto de referencia, el C3 medio de la gama. Una vez establecidos los parámetros, los ingenieros de Pirelli pudieron explorar opciones más blandas y más duras.

"Al principio nos centramos en el C3, ya que era el primer compuesto que tenía una forma final", explica Isola. "El C3 es también el compuesto que utilizamos en todos los eventos básicamente, está en el centro de los cinco. Por tanto, es el más utilizado. Del C3 pasamos al rango duro, para el C2/C1, y al blando para el C4/C5".

Una parte crucial de todas las pruebas en pista fue animar a los equipos a que dijeran a sus pilotos que apretaran a lo largo de un relevo para ayudar a Pirelli a solucionar el problema del sobrecalentamiento de la superficie. Los pilotos estuvieron encantados de hacerlo, y los resultados parecen haber sido positivos.

"Siempre les pedimos con los depósitos llenos o en cualquier condición que apretasen mucho para verificar la degradación real del neumático, y también cuál es el tipo de degradación. Así que si se trata de una degradación térmica es bueno, porque tenemos que tener algo de degradación, de lo contrario tendríamos todos los compuestos iguales", explica Isola.

"Está claro que esto no es lo que queremos conseguir. Pero queríamos estar seguros de que no sufren con el sobrecalentamiento de la superficie. Es difícil evaluar esto cuando se rueda con solo uno o dos coches, porque necesitábamos probarlos en el tráfico".

"Pero para hacer eso, necesitamos también tener la versión final de los coches con un paquete aerodinámico modificado. Si no, es imposible. Tenemos que esperar hasta los test de pretemporada del año que viene".

¿Cuándo presentará Pirelli sus neumáticos para la F1 2022?

Aunque oficialmente Pirelli tiene hasta el 1 de diciembre para enviar los compuestos finales a la FIA, el proceso ocurrirá mucho antes, principalmente porque tiene que preparar los nuevos neumáticos para el test de coches muleto de Abi Dhabi a mediados de dicho mes.

"Los compuestos que queremos están claros. Ya hemos tenido reuniones internas para discutirlo, solo tenemos que presentar nuestras conclusiones a la FIA y a la FOM, y estar seguros de que están de acuerdo con nuestro enfoque", reconoce Isola.

"Y luego empezamos la producción para que los equipos tengan la posibilidad en Abu Dhabi de probar la versión final homologada del producto del próximo año".

Es un test importante, pero como dice Isola, la imagen real solo saldrá a la luz cuando los neumáticos rueden en febrero/marzo en los coches para los que han sido diseñados. Por el bien del espectáculo, sólo podemos esperar que Pirelli haya hecho bien las cuentas.

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