Don Nichols, el 'héroe silencioso' fundador de Shadow, muere a los 92 años

El mundo del automovilismo perdió el martes a un hombre cuyo equipo fabricó un curioso coche y varios atractivos monoplazas que llevaron pilotos talentosos como Peter Revson, George Follmer, Tom Pryce, Alan Jones, Jackie Oliver o Riccardo Patrese.

Don Nichols, Shadow Team Owner
Don Nichols, Shadow Team

Foto: Sutton Motorsport Images

(Mira los brillantes coches de Shadow al final del artículo)

El AVS Shadow Mk.1 de neumáticos "minúsculos" fue un coche de Can-Am considerado una locura  y a la vez una maravilla, aunque el monoplaza dominador de Can-Am en 1974, Shadow, y la mayoría de los de Fórmula 1 en esa época fueron realmente increíbles.

Pocos equipos han conseguido un seguimiento similar en un periodo tan corto de tiempo, pero una mezcla de atractivos coches negros, pilotos rápidos que sufren para lograr resultados y un propietario silencioso y misterioso es muy atractiva. Don Nichols seguirá siendo, para muchos, un héroe reservado.

Nacido en Missouri, Nichols sirvió al ejército estadounidense en la II Guerra Mundial y en la Guerra de Corea, pasó a vender neumáticos Goodyear y Firestone en Japón, y luego volvió a Estados Unidos en 1968 para crear el equipo Advanced Vehicle Systems. Su plan era dominar el mundo de las carreras de Can-Am, donde el pensamiento libre y brillante lograba su recompensa.

Incluso con los estándares de Can-Am, el diseñador Trevor Harris se alejó de lo convencional. En un intento de reducir el drag, la decisión de Harris fue reducir el área frontal. De alguna manera persuadió a Firestone para que le suministraran neumáticos que tuvieran sólo 17 pulgadas (los delanteros) y 19 (los traseros), en comparación con las de 24 y 26 que llevaban los coches de Can-Am. El piloto se sentaba en lo que parecía un kart, pero que contenía un gran V8 de Chevrolet, que parecía enorme en ese coche y cuyo enfriamiento dependía del aire que daba un radiador… ¡desde el alerón trasero!

Sin embargo, las ruedas pequeñas eran el principal área problemático del coche, ya que obligaba a llevar rotores de freno pequeños, que simplemente no eran lo suficientemente buenos y no podían disipar el calor lo suficientemente rápido. Fue un problema que George Follmer consiguió valientemente frenando mediante fricción lateral, deslizando a aquella bestia extraña.

Al darse cuenta de que así no podrían enfrentarse a rivales como Porsche y McLaren, Nichols adquirió el Ti22 que diseñó Peter Bryant y que había sido fabricado para el equipo Autocoast, y así, para 1971, Jackie Oliver pilotaba un Shadow MkII patrocinado por Universal Oil Products que parecía el Ti22 (pero contenía titanio) y con ruedas más grandes (aunque seguían sin ser de tamaño completo). Era rápido pero frágil. El MkIII aún más convencional de 1972 no fue mucho mejor que su antecesor.

Pero para 1973, el equipo contrató a Tony Southgate (ex-diseñador de BRM) para crear un coche de Fórmula 1 y uno de Can-Am. El DN2 para Can-Am era algo pesado y todavía sufría problemas de fiabilidad. El DN1 de Fórmula 1 lucía muy bien y, en manos de Follmer y Oliver, tuvo buenas actuaciones. La fiabilidad fue un gran problema, pero Follmer logró un podio cuando solo llevaba dos carreras con el equipo, mientras que Oliver logró un tercer puesto en la penúltima prueba de la temporada.

La gente miraba de reojo el dominio del DN4 en el campeonato de Can-Am de 1974 y cuestionar su validez, ya que la superioridad de Porsche y Penske había hecho irse a McLaren y Lola, y Porsche acabó yéndose también. Sin embargo, la obra maestra de Southgate dio un doblete a Shadow en el campeonato, una recompensa merecida.

En la F1, sin embargo, el equipo tuvo un comienzo desastroso cuando el nuevo piloto Peter Revson, que había logrado dos victorias para McLaren, murió en las prácticas para la tercera carrera en Kyalami. Su sustituto, la estrella emergente Tom Pryce, y el otro nuevo piloto, Jean-Pierre Jarier, mostraron un gran ritmo y JP-J subió al podio en Mónaco, pero no fue hasta la llegada del DN5 en 1975 cuando el equipo destacó más.

Jarier logró la pole en las dos primeras carreras de la temporada, aunque su coche falló en la vuelta de calentamiento en Argentina y luego volvería a fallar mientras dominaba en Brasil. El equipo terminó sexto en el Ccampeonato de constructores, por delante de Lotus y March.

Sin embargo, 1976 fue un año complicado y el equipo acabó octavo, con el podio de Pryce en Brasil como único punto culminante. Jarier se fue a final del año y su sustituto sería Renzo Zorzi, mientras que Pryce continuaba.

Pero sólo tres años después del accidente fatal de Revson en Kyalami, Shadow sufrió otra catástrofe en la legendaria pista sudafricana. Un oficial llevaba un extintor hacia un pequeño incendio que se producía en el coche de Zorzi y, cuando cruzó la pista, fue golpeado por Pryce, matando al piloto y al oficial.

Fue un golpe abrumador para el pequeño equipo, además de un marcado contraste con la alegría que se sintió más tarde en 1977 cuando el que luego sería campeón del mundo, Alan Jones, ganó en una carrera con lluvia en el circuito de Osterreichring. Al final, terminaría séptimo en el campeonato de pilotos, misma posición que logró el equipo en el campeonato de constructores.

Alan Jones, Shadow DN8
Alan Jones, Shadow DN8

Foto: Sutton Motorsport Images

(Mira más brillantes coches de Shadow al final del artículo)

Sin embargo, ese seguiría siendo el mejor resultado. Las entrañas del equipo de Shadow se deshicieron después de una fuga de personal, que se movió en masa al nuevo equipo Arrows, mientras que Riccardo Patrese también dejó el equipio. Nichols demandó al nuevo equipo y evitó que llevara una copia del diseño de Southgate para Shadow en 1978. El último gran éxito del equipo llegó en 1979 cuando el novato Elio de Angelis logró un cuarto puesto en el Gran Premio de Estados Unidos.

Poco después, la falta de patrocinador llevó a que a Teddy Yip se hiciera cargo del equipo. Nichols desapareció del mundo del automovilismo antes de volver para asistir a reuniones históricas en las que sus coches siguen estando entre los favoritos de los aficionados incluso hoy en día.

Jean-Pierre Jarier, Shadow DN7

Jean-Pierre Jarier, Shadow DN7
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1974 Shadow DN4

1974 Shadow DN4
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Photo by: Art Fleischmann

Fred Cziska, 1974 Shadow DN4

Fred Cziska, 1974 Shadow DN4
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Photo by: Bob Heathcote

Jean-Pierre Jarier, Shadow DN3-Ford

Jean-Pierre Jarier, Shadow DN3-Ford
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Photo by: LAT Images

Jackie Oliver, Shadow DN1 Ford, Graham Hill, Shadow DN1 Ford, Jean-Pierre Jarier, March 731 Ford, François Cevert, Tyrrell 006 Ford

Jackie Oliver, Shadow DN1 Ford, Graham Hill, Shadow DN1 Ford, Jean-Pierre Jarier, March 731 Ford, François Cevert, Tyrrell 006 Ford
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Photo by: LAT Images

George Follmer, Shadow DN1

George Follmer, Shadow DN1
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Brian Redman, Shadow DN3

Brian Redman, Shadow DN3
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Tom Pryce, Shadow DN5

Tom Pryce, Shadow DN5
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Tom Pryce, Shadow DN5B

Tom Pryce, Shadow DN5B
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Hans-Joachim Stuck, Shadow DN8

Hans-Joachim Stuck, Shadow DN8
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Riccardo Patrese, Shadow, talks with Don Nichols, Shadow Team Owner

Riccardo Patrese, Shadow, talks with Don Nichols, Shadow Team Owner
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Jean-Pierre Jarier, Shadow DN5B

Jean-Pierre Jarier, Shadow DN5B
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Alan Jones, Shadow DN8

Alan Jones, Shadow DN8
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Dave Kennedy, Shadow DN12

Dave Kennedy, Shadow DN12
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Geoff Lees, Shadow DN11

Geoff Lees, Shadow DN11
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Graham Hill, Embassy Shadow DN1

Graham Hill, Embassy Shadow DN1
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Dave Kennedy, Shadow DN11

Dave Kennedy, Shadow DN11
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Tom Pryce, Shadow DN8

Tom Pryce, Shadow DN8
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#88 Shadow DN5 (1975): Max Smith-Hilliard; #97 Shadow DN8 (1977): Jamie Constable

#88 Shadow DN5 (1975): Max Smith-Hilliard; #97 Shadow DN8 (1977): Jamie Constable
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#17 Shadow DN1 (1973): Keith Frieser

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#17 Shadow DN1 (1973): Keith Frieser

#17 Shadow DN1 (1973): Keith Frieser
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#97 Shadow DN8 (1977): Jamie Constable

#97 Shadow DN8 (1977): Jamie Constable
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#88 Shadow DN5 (1975): Max Smith-Hilliard

#88 Shadow DN5 (1975): Max Smith-Hilliard
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#61 Shadow DN8 (1978): Jason Wright

#61 Shadow DN8 (1978): Jason Wright
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#88 Shadow DN5 (1975): Max Smith-Hilliard; #97 Shadow DN8 (1977): Jamie Constable

#88 Shadow DN5 (1975): Max Smith-Hilliard; #97 Shadow DN8 (1977): Jamie Constable
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#97 Shadow DN8 (1977): Jamie Constable

#97 Shadow DN8 (1977): Jamie Constable
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#97 Shadow DN8 (1977): Jamie Constable

#97 Shadow DN8 (1977): Jamie Constable
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Fred Cziska, 1974 Shadow DN4

Fred Cziska, 1974 Shadow DN4
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Photo by: Bob Heathcote

1974 Shadow DN4

1974 Shadow DN4
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Photo by: Art Fleischmann

Fred Cziska, 1974 Shadow DN4

Fred Cziska, 1974 Shadow DN4
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1975 Shadow DN6

1975 Shadow DN6
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Photo by: Art Fleischmann

1974 Shadow DN4

1974 Shadow DN4
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Photo by: Art Fleischmann

1974 Shadow DN4

1974 Shadow DN4
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Photo by: Art Fleischmann

Auto Retro F1 - Shadow 1975

Auto Retro F1 - Shadow 1975
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Acerca de este artículo
Series F1 , Can-Am , Vintage
Tipo de artículo Obituarios
Etiquetas don nichols, don nichols f1, historia f1, shadow f1